Werner Spies

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Werner Spies (born 1 April 1937 in Tübingen) is a German art historian, journalist and organizer of exhibitions. From 1997 to 2000, he was also a director of the Centre Georges Pompidou in Paris.[1] According to Klaus Albrecht Schröder, director of the Albertina, Vienna, Spies is "one of the most influential art historians of the 20th century."[2]

Life and work[edit]

In his younger years, Spies worked as a writer of feuilletons for some German newspapers. He then studied art history, philosophy and French literature at the universities of Vienna, Tübingen and Paris.[3] He completed his Ph.D. thesis and Habilitationsschrift, both in the history of arts, at the Rheinische Friedrich-Wilhelms-Universität Bonn.

Since 1960, Spies has lived in Paris. From 1975 to 2002, he was a professor of the history of arts at the Kunstakademie Düsseldorf.[4] He also writes articles for the Frankfurter Allgemeine Zeitung.[5]

As an expert on, and friend of,[6][7] Max Ernst and Pablo Picasso, he wrote many books, and also organized major exhibitions, on these artists.[8] He compiled the first catalogue raisonné of Picasso’s sculptures in 1971 and organized the first ever Max Ernst retrospective at the Grand Palais in Paris in 1975.[9] On his suggestion, photographer Andreas Gursky donated PCF (2003), his photograph of the headquarters of the French Communist Party, designed by Oscar Niemeyer, to the Centre Pompidou in 2010.[10]

In his later years, Spies was fooled by art forger Wolfgang Beltracchi's near-identical forgeries of five works by Max Ernst. The art historian, who first met Ernst in 1966 and is the leading expert on this artist, mistakenly issued certificates of authenticity for these fake copies of the surrealist’s work.[11] On 24 May 2013, Spies was convicted by the high court in Nanterre and ordered to pay €652,883 to the collector who purchased in 2004 an alleged Max Ernst painting, entitled Tremblement de Terre, that he had wrongly authenticated.[12] This decision was however overturned by the Court of Appeal of Versailles which ruled that Spies had "expresse[d] an opinion outside of a determined transaction" and could not therefore "be charged with a responsibility equivalent to that of an expert consulted in the context of a sale”. The Court further retained that it “cannot be required of the author of a catalogue raisonné to subject each work in a catalogue published under his responsibility to the execution of a scientific expert assessment, which requires the removal of fragments of the work and represents a significant cost”.[13]


  • Pour Daniel-Henry Kahnweiler. Festschrift für Daniel-Henry Kahnweiler, ed. Werner Spies and Michel Leiris, Stuttgart 1965
  • Mein imaginäres Museum/Jean Tardieu, aus dem Französischen übersetzt von Gerhard M. Neumann und Werner Spies; mit einem Nachwort versehen von Werner Spies, Frankfurt am Main 1965
  • Max Ernst: Frottagen, EA Stuttgart 1968
  • Pablo Picasso-Traum und Lüge Francos, Frankfurt 1968
  • Vasarely, EA Stuttgart 1969 ISBN 3-7701-0538-9
  • Albers (in Kunst heute, vol. 15), Stuttgart 1970 ISBN 3-7757-0007-2
  • Rudolf Hoflehner, Krieauer Kreaturen, Vienna, Munich 1971 ISBN 3-7031-0193-8
  • Pablo Picasso: Das plastische Werk, EA Stuttgart 1971 ISBN 3-7757-0012-9
  • Victor Vasarely, EA Cologne 1971
  • Die Rückkehr der Schönen Gärtnerin: Max Ernst 1950–1970, EA Cologne 1971 ISBN 3-7701-0543-5
  • Max Ernst, Collagen: Inventar und Widerspruch, Cologne 1974 ISBN 3-7701-0652-0
  • Max Ernst Oeuvrekatalog, 6 volumes, ed. Werner Spies, Sigrid Metken and Günter Metken, 1975–1976
  • Max Ernst: Vox Angelica, Basel 1975
  • Max Ernst, Tokyo 1977
  • Max Ernst: Bücher und Grafiken; eine Ausstellung des Institutes für Auslandsbeziehungen, Stuttgart 1977
  • Christo, the Running Fence. 25 November 1977 – 8 January 1978, Kestner-Gesellschaft, Hannover, EA Stuttgart 1977 ISBN 3-7757-0121-4
  • Max Klinger: 1857–1920; l'oeuvre gravé ; exposition au Centre Culturel Allemand, Goethe-Inst. Paris du 10 mars au 29 avril 1977, Stuttgart 1977
  • Aggressivität und Erhebung, in: Max Ernst Retrospektive 1979, in collaboration with Thomas W. Gaehtgens, Eduard Trier and Günter Metken, Munich, Berlin 1979
  • Max Ernst: Frottagen, Collagen, Zeichnungen, Zurich, Frankfurt, Munich 1978
  • Das Auge am Tatort, 80 Begegnungen mit Kunst und Künstlern, Munich 1979 ISBN 3-7913-0484-4
  • Pablo Picasso: eine Ausstellung zum 100. Geburtstag; Werke aus der Sammlung Marina Picasso; exhibition catalog, Munich 1981 ISBN 3-7913-0523-9
  • Max Ernst – Loplop: die Selbstdarstellung des Künstlers, Munich 1982 ISBN 3-7913-0546-8
  • Picasso, das plastische Werk. Exhibition catalog, Nationalgalerie Berlin, Staatliche Museen Preussischer Kulturbesitz, 7 October – 27 November 1983; Kunsthalle Düsseldorf, 11 December 1983 – 29 January 1984; in collaboration with Christine Piot, Stuttgart 1983
  • Christo: Surrounded Islands, EA Cologne 1984
  • Max Ernst – les collages. Inventaire et contradictions, Paris 1984
  • Picasso: Pastelle, Zeichnungen, Aquarelle; exhibition catalog, Kunsthalle Tübingen, 5 April – 25 May 1986; Kunstsammlung Nordrhein-Westfalen, Düsseldorf, 6 June – 27. July 1986; Stuttgart 1986 ISBN 3-7757-0213-X
  • Fernando Botero: Bilder, Zeichnungen, Skulpturen; anlässlich der Ausstellung Fernando Botero – Bilder, Zeichnungen, Skulpturen, Kunsthalle der Hypo-Kulturstiftung, Munich, 4 July – 7 September 1986; Kunsthalle Bremen, 11 January – 1 March 1987; Schirn Kunsthalle Frankfurt, 12 March 1987 – 10 May 1987; Munich 1986 ISBN 3-7913-0774-6
  • Cars: die letzten Bilder/Andy Warhol, Stuttgart 1988 ISBN 3-7757-0249-0
  • Kontinent Picasso: ausgewählte Aufsätze aus 2 Jahrzehnten, Munich 1988 ISBN 3-7913-0891-2
  • Die Welt der Collage, Tübingen, Bern, Düsseldorf 1988
  • Rosarot vor Miami: Ausflüge zu Kunst und Künstlern unseres Jahrhunderts, Munich 1989 ISBN 3-7913-1017-8
  • Pablo Picasso – der Zeichner: 300 Zeichnungen und Graphiken 1893–1972, ed. Jean Jouvet, with essays by Werner Spies, Zurich 1989 ISBN 3-257-21747-1
  • Max Ernst- The Invention of the Surrealist Universe, New York, London, 1990
  • Dressierte Malerei – entrückte Utopie: zur französischen Kunst des 19. Jahrhunderts, Stuttgart 1990 ISBN 3-7757-0289-X
  • Max Ernst: Retrospektive zum 100. Geburtstag; anlässlich der Ausstellung Max Ernst – Retrospektive zum 100. Geburtstag, Tate Gallery, London (13 February – 21 April 1991); Musée Nationale d'Art Moderne, Centre Georges Pompidou, Paris (28 November 1991 – 27 January 1992)]; ed. Werner Spies; with contributions by Karin von Maur, Munich 1991 ISBN 3-7913-1122-0
  • Picasso, die Zeit nach Guernica: 1937–1973; anlässlich der Ausstellung Picasso – Die Zeit nach Guernica 1937–1973, Nationalgalerie Berlin; Kunsthalle der Hypo-Kulturstiftung, Munich; Hamburger Kunsthalle, December 1992 – August 1993, Stuttgart 1993 ISBN 3-7757-0384-5
  • An Open-ended Oeuvre in Dada and the Dawn of Surrealism; The Museum of Modern Art, New York, The Menil Collection, Houston, The Art Institute of Chicago 1993
  • Picasso – die Welt der Kinder, Munich 1994 ISBN 3-7913-1346-0
  • Schnitt durch die Welt: Aufsätze zu Kunst und Literatur, Stuttgart 1995 ISBN 3-89322-732-6
  • Pablo Picasso: Wege zur Skulptur; die Carnets Paris und Dinard von 1928; anlässlich der Ausstellung im Wilhelm-Lehmbruck-Museum Duisburg, 29 January – 2 April 1995; der Hamburger Kunsthalle, 16 June – 13 August 1995; München, New York 1995 ISBN 3-7913-1436-X
  • Max Ernst-Skulpturen, Häuser, Landschaften; Centre Georges Pompidou 1998, Düsseldorf Kunstsammlung Nordrhein-Westfalen 1995
  • Passion and Eroticism: The Late Graphic Works by Pablo Picasso; From the Piero Crommelynck Collection; Tokyo 1997
  • "Die Dauer des Blitzes", in: Max Ernst, Die Retrospektive, Nationalgalerie Berlin 1999, Haus der Kunst, Munich 1999
  • Kunstgeschichten: von Bildern und Künstlern im 20. Jahrhundert, Cologne 1998 ISBN 3-7701-4703-0
  • Modes d'emploi, Paris 1998
  • Un musée du XXIe siècle. XXe/MNAM/COLLECTIONS – Une histoire matérielle, Centre Pompidou 2000
  • Picasso-sculpteur, Centre Georges Pompidou, Paris 2000
  • La Révolution surréaliste, Centre Georges Pompidou, Paris 2002
  • Picasso beim Stierkampf, Cologne 2002
  • Surrealismus, Kanon einer Bewegung, Cologne 2003
  • Anselm Kiefer, Künzelsau 2004
  • Marcel Duchamp starb in seinem Badezimmer an einem Lachanfall. Portraits (Edition Akzente), ed. Michael Krüger), Munich and Vienna 2005, ISBN 3-446-20581-0
  • Max Ernst: Leben und Werk, Cologne 2005
  • Max Ernst: Life and Work: An Autobiographical Collage, London 2006
  • Picasso – Malen gegen die Zeit. Ostfildern 2006, ISBN 978-3-7757-1831-8
  • (together with C. Sylvia Weber), Liebe auf den ersten Blick. Hundert Neuerwerbungen der Sammlung Würth. Museum Würth, Künzelsau 2007, ISBN 978-3-89929-111-7
  • Max Ernst • Bilder und Skulpturen in der Sammlung Würth, Künzelsau 2008, ISBN 978-3-89929-132-2
  • Max Ernst in der Sammlung Würth • Grafik und Bücher, Künzelsau 2008, ISBN 978-3-89929-131-5 (new edition)
  • Auge und Wort. volume 1 – 10. Gesammelte Schriften zu Kunst und Literatur, University Press, Berlin 2008, ISBN 978-3-940432-32-2
  • (together with C. Sylvia Weber), ed., Im Blick des Sammlers. Neuerwerbungen der Sammlung Würth von Kirchner und Schlemmer bis Kiefer, Künzelsau 2009, ISBN 978-3-89929-149-0
  • Der ikonografische Imperativ der Deutschen: von George Grosz zu Anselm Kiefer, University Press, Berlin, 2009. ISBN 978-3-940432-53-7
  • Paths to the Twentieth Century: The Eye and the Word: Collected Writings on Art and Literature. New York: Harry N. Abrams, 2011.
  • Mein Glück. Erinnerungen. Munich: Hanser Verlag, 2012.
  • Archiv der Träume. Meisterwerke aus dem Musée d'Orsay. Munich: Sieveking Verlag, 2015.


In 1979 Spies received the Johann-Heinrich-Merck-Preis of the Deutsche Akademie für Sprache und Dichtung;[14] in 1995 the Wilhelm Hausenstein-Ehrung of the Bayerische Akademie der Schönen Künste;[15] in 2001 the Goethe-Medaille,;[16] and in 2003 the Elsie-Kühn-Leitz-Preis of the Deutsch-französische Gesellschaften.[17] He further received the Premio internazionale arte et letterature Sergio Polillo, Bergamo;[18] the Preis der Art Cologne (2003);[19] the Croix de Commandeur de l'Ordre des Arts et des Lettres; the Croix de Commandeur de l'Ordre national du Mérite; the Großes Bundesverdienstkreuz mit Stern; the Verdienstorden des Landes Nordrhein-Westfalen and the Verdienstmedaille des Landes Baden-Württemberg.


  1. ^ "Ehrendoktorwürde für Werner Spies" [Honorary doctorate for Werner Spies]. Tübinger Universitätsnachrichten (in German). University of Tübingen. 14 April 2005. Retrieved 2012-08-16. 
  2. ^ Julia Michalska, "Werner Spies rehabilitated with Max Ernst show in Vienna". The Art Newspaper, 28 January 2013.
  4. ^ Nordrhein-Westfälische Akademie der Wissenschaften: Klasse der Künste: Werner Spies
  5. ^ Nordrhein-Westfälische Akademie der Wissenschaften: Klasse der Künste: Werner Spies
  6. ^ Werner Spies: "Zwischen Oberammergau und Guillotine", BR, 2 March 2012.
  8. ^ art-perfect: PICASSO – MALEN GEGEN DIE ZEIT, Albertina Wien
  9. ^ Julia Michalska, "Werner Spies rehabilitated with Max Ernst show in Vienna". The Art Newspaper, 28 January 2013.
  10. ^ Anna Sansom (2 December 2010), Artist tops up Pompidou’s collection The Art Newspaper.
  11. ^ "Als ich mich fand in einem dunklen Walde" (in German). Frankfurter Allgemeine. 15 June 2011. Retrieved 2012-03-18. 
  12. ^ Art Media Agency: Ernst Expert Werner Spies fined
  13. ^ [1]
  14. ^ Deutsche Akademie für Sprache und Dichtung: Johann-Heinrich-Merck-Preis
  15. ^ Bayerische Akademie der Schönen Künste: Wilhelm-Hausenstein-Ehrung
  16. ^ "Werner Spies erhält die Goethe-Medaille", Berliner Zeitung, 17 March 2001.
  17. ^ Vereinigung Deutsch-Französischer Gesellschaften für Europa e.V.: Elsie-Kühn-Leitz-Preis
  18. ^ art-perfect: PICASSO – MALEN GEGEN DIE ZEIT, Albertina Wien
  19. ^ "Art-Cologne-Preis 2010: Ehre den Grässlins", Frankfurter Allgemeine Zeitung, 14 February 2010.

Further reading[edit]